septiembre 21, 2021

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Cómo un oscuro laboratorio submarino ha influido en la investigación marina y la exploración espacial

6 minutos de lectura

La base Aquarius Reef de Florida, que tiene 30 años, ha albergado a cientos de investigadores oceánicos, buzos y tripulaciones de la NASA que se preparan para el espacio durante días y días.

Desde hace algún tiempo, la humanidad ha estado diciendo que sabemos más sobre la superficie de la luna que sobre el suelo del océano. Si bien la exploración espacial atrae titulares y presupuestos asombrosos, comprender las profundidades de nuestro propio planeta a menudo genera menos interés. Pero, a lo largo de un arrecife de coral frente a la costa de Florida, un laboratorio submarino único en su tipo está facilitando la investigación del océano y al mismo tiempo prepara a generaciones de astronautas.

La Base Aquarius Reef, ahora conocida como FIU Aquarius, fue construida en 1986. Originalmente desplegado en las Islas Vírgenes de los Estados Unidos, el laboratorio marino emergió después de los daños del huracán Hugo en 1989, luego se trasladó a Florida en 1993 luego de reparaciones. Después de ser operada por la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica durante algún tiempo, la Universidad Internacional de Florida (FIU) ahora es propietaria y administra la instalación. Mediante el uso de técnicas de buceo de saturación , los acuanautas de Acuario se adaptan a la vida por debajo de 62 pies de agua. Permanecen en profundidad durante días o semanas, lo que les permite realizar largas excursiones que serían imposibles para los buceadores que descienden y regresan a la superficie.

La voluminosa investigación de Aquarius ha incluido información sobre los intrincados ecosistemas de los arrecifes de coral y el impacto de la humanidad en ellos. El entorno extremo también ha permitido estudios sobre fisiología humana y los desafíos de la telemedicina. Desde 2001 hasta una interrupción inducida por COVID en 2019, Aquarius trabajó con la NASA para albergar 23 misiones NEEMO (Operaciones de misiones ambientales extremas de la NASA), donde los astronautas en entrenamiento pudieron simular caminatas espaciales y adaptarse a la vida en un entorno estrecho donde se puede ‘ Salir a caminar exactamente si un compañero de tripulación te pone de los nervios.

La vida acuática

En 2017, solo 392 personas habían pasado al menos una noche en Acuario. Mark “Otter” Hulsbeck, quien se retiró en abril de 2021 después de 22 años de trabajo con Aquarius, pasó un récord de 292 días bajo el agua, incluido un período de 31 días con el nieto de Jacques Cousteau . Cuando llegó a Aquarius en 1999, la comunicación con los humanos en tierra se limitaba a una línea telefónica y una conexión de radio VHF con una base en la costa. Hoy en día, Aquarius tiene Wi-Fi, lo que permite a los aficionados a ver Netflix, chatear con las aulas y mantenerse en contacto con sus familias.

«Me hice a la mar en la Armada y en el Cuerpo de Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) durante períodos prolongados, por lo que eso ayudó con mi forma de pensar», dice Hulsbeck. “La separación familiar es difícil, pero la tecnología moderna permite Facetime, etc. Como técnico de hábitat, teníamos tareas y rutinas diarias que nos mantenían ocupados. Nunca me cansé de vivir bajo el agua «.

Ayudó que, si bien el ambiente es hostil, también es hermoso. 

“Mis experiencias fueron sobrecogedoras”, dice Hulsbeck. “Simplemente observar las actividades diarias de las criaturas del arrecife fue fascinante. Tiburones, rayas águila, sábalos, meros goliat e innumerables peces de arrecifes tropicales siempre proporcionaron un gran entretenimiento «.

Algunos de los desafíos que enfrentan los aquanautas y los astronautas son mundanos; no todo el mundo puede compartir 400 pies cuadrados con otras cinco personas, especialmente si no puede recibir una pizza al final de un largo día. Las misiones NEEMO de una o dos semanas de la NASA ayudaron a los astronautas a adaptarse a las realidades de la convivencia profesional. 

«NEEMO fueron algunas de mis misiones favoritas», dice Hulsbeck. «Cada aquanauta de la NASA dijo cuán análoga era la experiencia de Acuario a la Estación Espacial Internacional».

Añadió que los astronautas generalmente se dieron cuenta rápidamente de la vida diaria bajo el agua. “Esta gente es la crema y nata y muy disciplinada”, dice. “Participé en una misión en la que comimos comida de la NASA durante toda la misión. No lo recomiendo.»

En Acuario, las tripulaciones comen mucha comida de campamento deshidratada, aunque hay un microondas para otros artículos. Hulsbeck señaló que suficiente salsa picante puede hacer que cualquier comida sea apetecible, y Aquarius tiene una ventaja culinaria: está lleno de bocadillos como Pringles, nueces y M & Ms. Los aquanautas pueden pasar hasta nueve horas al día buceando, lo que mastica calorías y les hace ganar algunas golosinas. Esas inmersiones prolongadas son otro componente clave de NEEMO, ya que las horas que pasan bajo el agua pueden preparar a los astronautas para las demandas de una caminata espacial.

Las misiones NEEMO también han utilizado trajes pesados , vehículos simulados y retrasos en las comunicaciones artificiales para simular el trabajo en Marte y la Luna . Aunque regresar a casa desde el mar es un poco más fácil que los viajes espaciales, requiere algunos procedimientos especiales. Cuando los acuanautas están listos para regresar, se descomprimen durante 17 horas en el porche húmedo de Aquarius antes de nadar hacia la superficie.

El futuro de la investigación marina

Acuario no es un nombre familiar, y la oceanografía recibe solo una fracción de los fondos que recibe la exploración espacial. Si bien el siglo XX vio la construcción de más de 60 laboratorios submarinos , solo Aquarius sigue en funcionamiento en la actualidad. Y soportó una crisis de financiación de 2012 después de que los recortes gubernamentales lo pusieron en peligro hasta que la Florida International University asumió el control. Mientras que la NASA tiene un presupuesto de $ 24,8 mil millones, NOAA está trabajando con $ 5,65 mil millones . Y esta última organización carece de un socio privado llamativo como SpaceX. La exploración espacial ciertamente tiene su lugar, pero los océanos representan un vínculo más inmediato con el futuro de la humanidad.

“No estoy en contra de la exploración espacial, pero la exorbitante cantidad de dinero gastada en ella es difícil de justificar en mi mente”, dice Hulsbeck. «Los océanos, que ocupan 2/3 de la superficie del planeta, son una pieza crucial del rompecabezas del cambio climático que no podemos permitirnos ignorar».

La actividad humana , incluida la contaminación y la producción de gases de efecto invernadero, ha afectado la temperatura y la acidez de los océanos, la diversidad de los ecosistemas marinos y la intensidad de las tormentas, según la mayoría de los científicos del clima. Estos y muchos otros cambios, a su vez, han aumentado las inundaciones costeras y han amenazado el suministro de alimentos . Es una relación cíclica que aún no se comprende por completo, lo que hace que instalaciones como Aquarius sean esenciales.

«La investigación oceánica está críticamente subfinanciada, lo que apunta al ámbito político», dice Hulsbeck. «La exploración espacial es ‘más sexy’ y está haciendo un gran regreso después de un período lento».

Con eso en mente, Hulsbeck señala que los satélites han ayudado a observar los océanos y monitorear los fenómenos meteorológicos. Estas son grandes contribuciones a nuestra comprensión del mar y la dinámica del cambio climático. Es cuestionable que el interés popular por la oceanografía pueda reconstruirse a lo que era en el apogeo de Jacques Cousteau. Es difícil competir con el drama de la exploración espacial. Pero independientemente de la atención que reciba, Acuario seguirá trabajando para comprender mejor nuestro propio planeta.

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